Picture of me taken by Lara Zankoul, the fabulous photographer that you simply have to check out

http://www.flickr.com/photos/larazankoul/

http://larazankoul.tumblr.com/

The picture was taken within her 365? project(I was number 238 I think :-))

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As if he were singing to me…

Right, so I have a slight tendency to be obsessive. Like, when I was 12 and had just discovered Oasis, I decided that I will be in love with Liam Gallagher for all eternity and that I had to listen to “What’s the Story? Morning Glory” two thousand times before my mother threathened to destroy my CD player and, just to be on the safe side,to go to Manchester to kill aformentionned beloved Liam so she wouldn’t have to listen to another “because maybeeeeeeeeeeeeeeeee you’re gonna be the one that saves meeeeeeeeee” one more time.

That’s how bad I was. And please don’t get me started on my Bob Dylan phase. I wanted to reverse time and become Suze Rotolo so that I could be the one on the Freewheelin’ Bob Dylan cover.

See, I told you. Obsessive.

Alas! Time has not made any improvment to my disorder, and I’m happily as obsessive as ever, except maybe now I’ve come to terms with the fact that I don’t necessarily need to be in love with a musician to listen to the same record over and over and over again. And then a bit more. I’m not a teenager anymore (Thanks Jesus Christ and all his angels and all his saints for good measure, Hell must be a pleasant place next to living with teenage angst, but that’s not our current point).

It usually takes me a while before full fledged obsession kicks in. I usually start off being quite normal, like, ooohh nice song I like it.

Then, if the song is really good, something happens.

Exhibit1 : First time I listened to Wonderwall, I was like, boy this Mancunian needs a hair cut. Then something in Liam’s electric voice triggered something inside of me, a sadness, a melancholy (yes, more teenage angst) and I was as good as done.

Exhibit2: First Bob Dylan song: All I really want to do, I really thought this had to be a joke. Somebody who sang so out of key probably needed to be a genius. And what a genius. Bob’s still my friend for the nights when I can’t sleep, I don’t even need to play his records, my brain’s has recorded them all.

So first time I listened to Shadi Zaqatan and Friends, I enjoyed their music, thought the lyrics were deep, moving, interesting.

But that was about it really.

Then, one day, I just paid a little more attention to one song in particular, Bshoufek fil Balad, and that’s when it happened. The lyrics, Zaqatan’s voice, so deep and pure, the song transformed into a love letter, an aching one, a one where you wanted so badly to talk to the person but simply couldn’t.

I’ve been listening non stop to the record for two days in a row now, and have no plans in stopping. The songs speak to me now, to some hidden chord inside of me that understands the love for one’s land, the anger and the hope.

My obsession and I are old friends now, we’re like an old couple, too into one another for me to be wanting to get rid of it.

PS: I’m obsessive yet generous, here’s the song, please like it so we can all be obsessed together


Sea my soul

Sea my soul

Sea my soul

Sea my soul

Treasures Forever Lost

Treasures Forever Lost

Sea my soul

Sea my soul

Sea my soul

Sea my soul

larazankoul:

From my photoshoot with the band Slutterhouse!!

More photos on their  facebook page: http://www.facebook.com/home.php?#!/slutterhouse?ref=ts

Follow my daily pictures on: http://www.flickr.com/photos/larazankoul

From my Friend the excellent Lebanese photographer Lara Zankoul, her photo shoot for Lebanese band Slutterhouse. Enjoy!

On How I Hate to Say GoodBye

It’s been five days now that I’m back in Geneva. I took my time thinking this post through, turning it over and over in my head, the way you slowly let a tasty sweet melt on your tongue, waiting for it to dissolve and reveal its true flavour.

I took my time pondering on Lebanon, wondering about it, marveling at it and despising it at the same time. I’ve been busy missing it with every each of my body and soul. You see, it’s not easy being nostalgic of something you never really lived nor had. Makes nostalgia stick.

We therefore traveled from Damascus to Beirut, passing enormous borders, showing IDs, receiving stamps, waving Syria goodbye as we drove towards Beirut through the Dahr El Baïdar road. Entering Lebanon, I felt the usual pang of joy I always feel as soon as I step on its soil. Honey, I’m Home. I felt like screaming. But in a good way, you know, not the way I get when people push their way past me, knocking me over, without apologising.

I always feel like I couldn’t know Beirut better, yet what is perhaps one of the most impenetrable city I’ve known manages to retain its mystery even to her own children. Something remains out of my grasp, something that I’m yet to discover, something my mind can’t seem able to reach. Beirut is a capricious lady, she likes to keep some things hidden and remote.

I’ve seen Glittery Beirut, the Sky Bar Beirut, with all its beautiful people moving to the sounds of world renowned DJs, ordering gallons of expensive alcohol, going to bed after a last mankouche, a last dance, a last kiss as the sun rises over the city in all its pink glory.

I’ve seen Progressive Beirut, tucked away in Hamra, reading Mahmud Darwish a keefieh tied around its neck at Ta Marbouta, going to photo exhibitions, advocating for changes in the Lebanese society, always running to some conference or other, anxious to move ahead yet not quite sure of its path.

I’ve seen Political Beirut, arguing, lying and pretending, decked out in her brightest Yellow and Green, Orange, Blue, these colours so overwhelming that you sometimes struggle to see the Red, White and Green of our flag, the only colours we should be seeing really.

I’ve seen Popular Beirut, quiet but there, struggling to make ends meet in Hay El Saraya or Basta, streets busy with children laughing and playing, old men in front on tiny shops playing tawleh, women cooking lunch for families, unaware of the fact that two streets ahead, in the trendy restaurants of Monot and Ashrafieh, the dish they’re making will be sold three times the price they paid for groceries.

I’ve seen Religious Beirut, engaged in such a race to build yet another Church or Mosque, while many of its inhabitants still live in bullet-ridden buildings with two hours of electrity a day, that soon all you’ll see will be crescents and crosses lining up the sky in a desperate attempt at gathering attention.

I’ve seen Intolerant Beirut, I’ve seen Conservative Beirut, I’ve seen Generous Beirut, I’ve seen United Beirut.

But no matter how many avatar I see of her, the things that I can’t seem to grasp, that’s beyond my understanding, is how does she make everything hold together.

On the plane back, while taking off, the girl seated next to me watched through her window and whispered “Bye Bye Lebnan”.

I don’t know why, but something in her voice triggered what very much looked like tears to my eyes.

Bye Bye Lebnan.

Rendons à César…

Ahhh de retour à Beyrouth après avoir crapahuté à travers la Syrie… Comme j’aimerais pouvoir passer directement à mes rêveries Beyrouthines, sans me sentir obligée de commenter mon passage à Damas.

Soit, allons-y, je me lance. Le dois-je vraiment? Apparemment. Très bien, voilà, j’ai beaucoup aimé Damas. Voilà, je l’ai dit, ne pourrions-nous pas passer à autre chose? Voyez-vous, je suis Libanaise, et être Libanaise équivaut le plus souvent à cracher sur Damas, sa mosquée, sa population, son régime, son accent. Vous l’aurez compris, il n’est que fort peu de bon ton d’aimer Damas lorsque l’on vient du pays du Cèdre. Je suis donc ainsi génétiquement, juridiquement et éthiquement tenue de cracher sur la capitale d’un pays avec lequel le mien entretient une relation passionnelle oscillant incessamment entre amour et haine.

Je voudrais vous y voir, moi, mes chers compatriotes Libanais, lorsque la mosquée des Ommeyades vous nargue de toute sa splendeur millénaire, lorsque les marchands de Tamar Hindi (Boisson préparée à partir d’hibiscus) vous charment de leurs mots doux rythmés du cliquetis de leurs verres. J’aimerais vous voir dénigrer Damas lorsque l’affabilité exquise de ses habitants vous fait sentir la bienvenue. Pas facile, vous en conviendrez, lorsqu’une ville sur laquelle vous avez des préjugés n’a pas l’amabilité de s’y soumettre, et pire, a l’outrecuidance d’en être l’opposée. Oui, effectivement, je suis bien d’accord, Damas aurait pu faire un effort.  

C’est donc la mort dans l’âme que j’ai dû me rendre à l’évidence. Après avoir déambulé dans le quartier de Bab Touma, dîné aux fameux restaurants de Haretna et Naranj, marchandé avec un antiquaire pour une ancienne montre suisse à fonctionnement manuel, discuté avec des passants, des touristes, des étudiants en arabe et autres écrivains en goguette, j’ai fatalement dû admettre, à mon corps défendant, que la ville de la dynastie des Assad est non seulement belle, mais aussi dynamique, en pleine ébullition, mystérieuse et animée. Plus ouverte qu’Alep et plus fidèle à son héritage arabe que Beyrouth, Damas offre à ses habitants pléthore d’activités culturelles et sociales, de concerts de Marcel Khalifé dans sa citadelle à des jams improvisés au coin d’une rue de la vieille ville.

Damas m’a charmée, mais je te jure Beyrouth, tu reste mon seul amour (Beyrouth est ma vieille épouse jalouse, je ne peux décemment pas couvrir d’éloges une autre ville qu’elle, elle risquerait de me fermer ses portes et de me bouder sans fin).

On the Road Again…

Right. So, we wanted to be good and travel from Aleppo to Damascus by train, using the rare opportunity to use public transports for once in the Middle East. We thus went to the Aleppo train station, all proud and happy with ourselves, only to be told that the train was leaving at 5:45. That’s in the morning. That’s NOT a good hour. Not if you don’t want to be murdered by me anyway.

So we took a car (yes, yes, the pride subsided, but wait, if we hadn’t, I wouldn’t be writing this post, and admit it, you’d be bored right now.)

Driving towards the capital, we made a little detour and took the opportunity to visit the christian villages of Maaloula and Sadnaya, where Aramaic is still spoken. The scenery was simply breathtaking. Imagine acres of ocre land, spotless blue skies, age old rocks where cave dwellers used to live. You’d honestly think you’ve gone to another age. Crosses lining the horizons, with the odd minaret keeping them company, Maaloula and Sadnaya are places of pilgrimage for people from throughout the world. I mean it. People do literally come from throughout the world: Shi’a Muslim women from Iran wearing the full chador patiently climbing up the stairs leading to the Sadnaya convent, Lebanese who just crossed the border to pray, Chinese, Italian, French, Spanish and Russian tourists kneeling and praying. The atmosphere, far from being severe, is of joyous piety. At the Mar Takla Convent in Maaloula, the holy tomb of Saint Takla gathers both Christians and Muslims coming to address their concerns to the saint and to drink the blessed water from the grotto spring. White tissues and wool bracelets freely float around the bell towers of the Sadnaya convent, whispering to God decades of prayers and asking for solace.

The energy coming from Sadnaya and Maaloula is sweetly compelling, and praying in such an atmosphere is easy.

So we did, just before taking with us blessed oil and incense (bakhour) and hitting the road again towards Damascus, paving the way for new adventures.

But this, my friends, is a whole other story.

Poste Restante, Alep

A toi mon ami qui voyage à travers la Syrie, arrête toi un peu sur la route des caravansérails, sur ce qui fut le haut lieu des intrigues ottomanes et européennes, cité du textile sur la route de la soie, citadelle imprenable de Saladin, le joyau de la Syrie avant l’avènement de sa sœur ennemie Damas. Il y a les couleurs, ou plutôt, la couleur. Du blanc dans toutes ses déclinaisons: beige fané des vieilles églises, ocre doré des nouvelles constructions, rose poudré des exquises mosquées décorées de stuc, nacre des meubles damascènes, soleil de plomb passant du jaune au blanc à force de trop briller les mois d’été. Ça et là, un dôme de turquoise tente de rivaliser avec le ciel pour trancher de bleu cette étendue de lait. Alep se remet péniblement de siècles de grandeur, suivis de décennies d’ostracisme imposé par le régime au pouvoir, punition infligée à toute une ville pour le conservatisme obscur d’une poignée de ses habitants. Haut bastion des Frères Musulmans, l’influence du mouvement de Hassan Al Banna se fait encore sentir dans de nombreux domaines de la vie quotidienne des Alépins, notamment, pour ce qui est de sa manifestation la plus visible, dans l’habillement des femmes. En effet, la vaste majorité des Alépines musulmanes portent le voile, et bon nombre portent le Niqab, n’hésitant pas à compléter leur ensemble de gants et de voiles cachant la totalité de leur visage. Si l’habillement féminin semble des plus conservateurs, il serait faux de prétendre que la ville millénaire est repliée sur elle-même, fermée à toute forme de différence. Pour preuve, la présence significative de chrétiens, syriaques et arméniens ayant fui le génocide de 1918 pour la majorité, mais représentant une myriade d’églises chrétiennes d’Orient, cohabitant sans heurts avec la majorité sunnite de la ville. Églises et mosquées se côtoient, sans se mélanger outre mesure, certes, mais sans qu’une partie tente de réduire l’autre au rang de citoyen de seconde zone. La politique protectrice des minorités de la dynastie Al Assad y est sans doute pour beaucoup, toujours est-il qu’une femme, arabe ou non, marchant dans les rues d’Alep en débardeur et pantalon, ou en robe quelque peu ajustée attirera certes les regards, mais ne causera pas non plus d’émeutes et d’appels au comité de protection des mœurs. Je suis bien placée pour le savoir, ayant moi-même été cette femme, très typée arabe qui plus est. Alep est la ville idéale pour se perdre dans le dédale des ruelles pavées de sa vieille ville, sacrée patrimoine de l’humanité par l’UNESCO. Loin d’être une ville musée, bon nombre d’Alépins habitent encore la vieille ville, assurant par là la pérennité de ville habitée et non pas seulement de ville touristique à visiter. Les habitants vaquent à leurs occupations, sans se soucier outre mesure que le sol que foulent leurs pas renferment les pas de siècles d’habitants avant eux, ayant battus ces mêmes pavés. Malgré le conservatisme moderne, Alep me fait toujours l’effet d’une ville bien plus mystérieuse qu’il n’y parait. Au dehors, la doctrine musulmane sévère, les embouteillages de taxis (Note sur les taxis d’Alep: ceux-ci sont un véritable poème. La Flotte Jaune est composée de voitures chinoises et iraniennes, au moteur faisant penser à un chat enroué, rafistolées de toute part, décorées à l’intérieur de manière absolument kitchissime, avec des roses, des guirlandes, des autocollants de Hafez et Bashar al Assad, musique bédouine ou arabe de la pire facture s’éraillant des auto-radios. Chaque voyage est un flirt avec la mort, mais permet également de mieux découvrir la ville et de parfaire ses connaissances des routes et quartiers, les chauffeurs n’ayant le plus souvent pas la moindre idée de l’endroit où vous les supplier de vous accompagner.) , je disais donc, au dehors, les apparences d’une ville arabe moderne, en pleine phase de développement après avoir été négligée et mise au ban du pays, au dehors également les restaurants n’offrant pas d’alcool. A l’intérieur, les intrigues de la nuit, les secrets murmurés à l’abri des persiennes et des khans, les fêtes où les spiritueux coulent à flot organisées derrière les portes closes. Au sous-sol, des tunnels partant des vieilles maisons arabes (la plupart reconverties en boutiques hôtels), conduisant directement à la citadelle, stratagème de défense imaginé afin de protéger la population en cas d’assaut sur la ville. Je pourrais disserter des heures sur les souks, ces labyrinthes abritant victuailles, robes de mariées en nylon et tulle et autres bijoux en or grossièrement travaillés, sur les boutiques de lingerie arborant dans leur vitrine les derniers modèles de déshabillés dont je suis convaincue qu’ils sortent tout droit d’un dressing de film X ou d’un sex shop néerlandais, sur les vendeurs du fameux savon d’Alep disposant artistiquement leurs précieux cubes en tours et autres constructions élaborés, ou encore sur l’incroyable affabilité des gens, arborant une certaine innocence que beaucoup de Syriens ont su conserver. Je pourrais converser des heures sur la citadelle, sur les codes et autres règles immuables qui quadrillent la société Alépine, sur la scène artistique émergente (le festival de la photographie d’Alep est parmi l’un des plus inportants du Moyen-Orient). Je pourrais vous parler de la Ville Blanche pendant des heures encore, mais je préfèrerai que vous vous y rendiez pour en admirer les richesses.

Conseils:

 —> Réserver une chambre dans un boutique hôtel de la ville, ces maisons arabes rénovées valent le détour. Quelques noms: Le Mandaloun, Le Jdaydé, Le Yasmeen ou encore le Mansouryié, le plus luxueux avec seulement 8 chambres, toutes décorées selon un thème différent, allant de la Chambre Hittite, à L’Ottomane, en passant par la Grecque

—> Aller prendre un plat de Foul chez Abou Abdo à Jdaydeh, véritable institution de la Ville, puis rendre une petite visite à Issa Touma, photographe et directeur de la galerie Le Pont Gallery

—> A Lire: Le premier et dernier roman du très regretté Robert Tewdewr Moss Cleopatra’s Wedding Gift